Avances causan disminución sin precedentes en las tasas de mortalidad por cáncer en EE. UU.

Mujeres sosteniendo pelucas y sonriendo (© Joseph Prezioso/AFP/Getty Images)
Modelos dan un emotivo saludo en un desfile de moda en Boston organizado por la Fundación Verma, una organización sin fines de lucro que hace pelucas a la medida para pacientes de cáncer que sufren de la pérdida de cabello. (© Joseph Prezioso/AFP/Getty Images)

Gracias en parte a nuevos tratamientos, la tasa de mortalidad por cáncer en Estados Unidos disminuyó en un 2,4 por ciento en el último año, lo que representa la disminución anual más grande que se haya registrado de acuerdo con un informe reciente de la Sociedad Americana contra el Cáncer (en inglés).

Gráfico que muestra el aumento en la tasa de supervivencia de cáncer de pulmón. Fuente: Sociedad Americana contra el Cáncer (Depto. de Estado/Frank Carter)
(Depto. de Estado/Frank Carter)

La disminución de la tasa de mortalidad por cáncer en Estados Unidos en el último año disponible (2017-2018) es parte de una tendencia que comenzó hace unos 25 años. Los oncólogos afirman que el descenso de las tasas la mortalidad se debe en gran medida a un declive en el consumo de tabaco y a los avances en la detección y tratamiento del cáncer de pulmón y del cáncer de piel (melanoma).

En lo que respecta a la lucha contra el melanoma, el nuevo informe cita el desarrollo de fármacos que atacan las raíces moleculares de los tumores, así como las terapias que aprovechan el propio sistema inmunitario del paciente. Las inmunoterapias, junto con tratamientos dirigidos a mutaciones genéticas o proteínas específicas, contribuyen a reducir las tasas de mortalidad.

Asimismo, se espera que el surgimiento de terapias sofisticadas se acelere. El mercado mundial de fármacos contra el cáncer de 123.000 millones de dólares es uno de los segmentos más importantes y de más rápido crecimiento de la industria farmacéutica, lo que alienta a las empresas a invertir en el desarrollo de nuevos medicamentos contra el cáncer.

Vidas salvadas

El cáncer continúa siendo un importante problema de salud pública en el mundo y la segunda causa de muerte en Estados Unidos (por detrás de las enfermedades cardíacas), de acuerdo con la Sociedad Americana contra el Cáncer.

Paciente sentado junto a un doctor que señala dos tomografías computarizadas (© Saul Loeb/AFP/Getty Images)
En los Institutos Nacionales de Salud en Maryland, el Dr. Christian Hinrichs muestra al paciente Fred Janick una tomografía de tumores cancerosos (dcha.) y una tomografía sin tumores después del tratamiento (izda.). (© Saul Loeb/AFP/Getty Images)

Aún quedan desafíos, pero los avances son significativos. Tras aumentar durante la mayor parte del siglo XX, la tasa de mortalidad por cáncer ha descendido un 31 % desde su máximo en 1991 hasta 2018, una disminución que se traduce en 3,2 millones de muertes por cáncer menos durante ese periodo de tiempo.

Las tasas de supervivencia de cáncer de pulmón han mejorado en todas las etapas de la enfermedad. Asimismo, las muertes por cáncer de seno, cáncer de próstata y cáncer colorrectal han disminuido significativamente en los últimos años.

Gráfico que muestra las disminuciones en el total de muertes por cáncer y de muertes por cánceres específicos en EE. UU. Fuente: Sociedad Americana contra el Cáncer (Depto. de Estado/Frank Carter)
(Depto. de Estado/Frank Carter)