Explicamos qué es la “Locura de marzo”

Si has venido a estudiar en Estados Unidos, verás que este es el momento del año cuando los estudiantes universitarios, y gran parte del resto del país, se obsesionan con la “locura de marzo” (March Madness), como se le llama al Campeonato de Baloncesto de la División I de la Asociación Nacional Atlética Estudiantil (NCAA). El campeonato dura desde mediados de marzo a principios de abril.

La velocidad del Internet disminuye durante esta época por la gran cantidad de personas que miran los partidos en línea electrónica. Los datos más recientes de 2018 muestran que los ingresos por publicidad en los partidos televisados fueron de 1.320 millones de dólares. El año pasado, 97 millones de personas vieron el torneo.

Las respuestas a las preguntas a continuación te ayudarán a hallarle sentido a este acontecimiento tan particular de Estados Unidos. Y el año próximo, si estás en alguno de los recintos universitarios de Estados Unidos puede que acabes ronco de tanto gritar a favor de tu equipo.

Un jugador de baloncesto bota el balón frente a otro jugador en la cancha (© Jeff Swinger/AP Images)
El alero de Gonzaga Zach Norvell Jr (23) regatea al alero de Baylor Makai Mason (10) durante el partido de segunda ronda en el torneo de baloncesto universitario masculino de la NCAA el 23 de marzo en Salt Lake City. (© Jeff Swinger/AP Images)

¿Por qué es tan popular?

La gente en Estados Unidos es increíblemente leal a los colegios y universidades donde estudiaron. Ya sea alguien que comenzó hace dos meses o se graduó hace 30 años, siendo un fanático siempre dirá que el equipo de su universidad es el mejor y que merece ganarlo todo.

Es algo que entusiasma. Es muy lindo. En comparación al baloncesto profesional, hay menos encuentros en las finales universitarias, pero hay mucho que perder, y tienen lugar en un período de tiempo mucho más corto. Así que incluso si el equipo de los fanáticos no llega a clasificarse en el torneo, igual lo mirarán. Les llama la atención que los jugadores universitarios no lo juegan por dinero, como el atleta profesional, sino por sus universidades y por el amor al deporte.

¿Quién juega?

Más de 300 equipos universitarios juegan en la División I de la NCAA. El “domingo de la selección”, que tuvo lugar el 17 de marzo de este año, un comité anuncia los 68 equipos que competirán en la categoría masculina (en inglés), que se ve en un diagrama de árbol con los juegos del torneo. (Sesenta y cuatro equipos se califican directamente mientras que ocho equipos juegan entre ellos por los otros cuatro puestos en partidos preliminares para determinar los 64 equipos finales). Otro comité anuncia los 64 equipos que competirán en la categoría femenina (en inglés).

En cada caso se elige a 32 equipos porque han ganado sus respectivos campeonatos en su conferencia (una conferencia es una agrupación más o menos geográfica de universidades). El comité de selección elige a los 36 equipos restantes en base a los resultados de sus temporadas y la dificultad de sus horarios, y luego divide las categorías en cuatro regiones.

Los principales equipos de cada región son clasificados como “primera semilla”, los próximos cuatro como “segunda semilla” y así sucesivamente. En la primera ronda del campeonato un equipo de la primera semilla juega contra un equipo de la semilla 16 y un equipo de segunda semilla juega contra un equipo de la semilla 15. En otras palabras, los mejores equipos juegan contra los equipos más débiles. Los equipos intermedios son más o menos emparejados entre ellos durante los primeros partidos del torneo.

Una jugadora de baloncesto saltando de alegría en la cancha (© Ron Schwane/AP Images)
Arike Ogunbowale de Notre Dame celebra después de hacer la canasta ganadora del juego durante el tiempo extra contra Connecticut en las semifinales del torneo femenino de baloncesto de la NCAA de 2018. (© Ron Schwane/AP Images)

¿Quién es más probable que gane?

Esta es la segunda razón por la cual la “locura de marzo” es tan popular. Aún los expertos tienen dificultad para pronosticar quién será el ganador.

Dos de los equipos masculinos mejor clasificados esta primavera: la Universidad de Duke y la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill; son competidores conocidos, con historia de ganadores en el baloncesto. La Universidad de Virginia y la Universidad Gonzaga están entre los principales contendientes que han tenido un excelente desempeño pero nunca han ganado el campeonato en la “Locura de marzo”. Pero parte del encanto de este torneo es la aparición de las “cenicientas”, los menos favoritos con pocos laureles en el mundo del baloncesto, que de pronto derrotan a equipos que los fanáticos consideraban invencibles.

El año pasado, el equipo masculino de la Universidad de Loyola en Chicago estaba colocado en la undécima posición y avanzó hasta las semifinales. En una gran sorpresa, el equipo posicionado como número 1 en la tabla general, la Universidad de Virginia, perdió en la primera ronda ante la Universidad de Maryland en Baltimore County, ubicado en la posición dieciséis (la única vez que ha ocurrido en la historia). Este año los Ducks de la Universidad de Oregón, colocados en la duodécima posición, no tienen un historial ganador en el baloncesto, pero podrían tener un buen desempeño en la “Locura de marzo” y ser llamados un “bracket buster”, como se refiere en inglés a los equipos “que rompen el esquema”. Mientras tanto, la Universidad de Duke, posicionado en primer lugar en la tabla general y equipo que muchos han pronosticado que ganará el torneo este año, casi perdió en la segunda ronda ante el equipo ubicado en la novena posición, la Universidad de Florida Central. En otras palabras, en este torneo puede pasar cualquier cosa.

En el torneo femenino, las cuatro principales posiciones son las Cardinals de la Universidad de Louisville, las Fighting Irish de la Universidad de Notre Dame, las Lady Bears de la Universidad de Baylor y las Bulldogs de la Universidad Estatal de Mississippi. Entre los no favoritos están los equipos de las Hoosiers de la Universidad de Indiana y las Lady Bears de la Universidad Estatal de Misuri.

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La redactora independiente Lane Mikula contribuyó a este artículo.

Una versión previa de este artículo fue publicada el 13 de marzo de 2018.