Ellen Ochoa nació en 1958, el mismo año en que se estableció la NASA. Tenía 11 años cuando los astronautas pisaron suelo en la Luna. Pero llegar a ser astronauta le parecía algo más remoto que llegar a ser presidenta. “Puedo decirlo, en ese entonces, jamás nadie le habría preguntado a una chica ¿quieres ser astronauta cuando crezcas?”, relató Ochoa al Newseum (en inglés).

En 1978 ello comenzó a parecer posible cuando seis mujeres (en inglés) fueron elegidas por la NASA para ser astronautas. Aunque con gran sentido del humor los hombres ingenieros, que eran la mayoría, fabricaron una bolsa con maquillaje para sus colegas. “Nosotros no queríamos ser las ‘chicas astronautas’, distintas y separadas de los hombres”, dijo Kathryn Sullivan (en inglés), una de las seis pioneras.

Con la senda abierta al espacio para las mujeres, Ochoa, que había obtenido una licenciatura en Ciencias Físicas, se sumó al cuerpo de astronautas. En 1993 se convirtió en la primera mujer hispana en el espacio. Completó cuatro vuelos, registrando casi mil horas de vuelo. Estudió la atmósfera de la Tierra, capturó un satélite utilizado para estudiar el sol, y manejó un brazo automático para permitir a la tripulación hacer caminatas espaciales en la Estación Espacial Internacional.

Una diversidad de mujeres la acompañaron como científicas, especialistas de misión, pilotos y comandantes. En 1992 la médica Mae Jemison fue la primera astronauta negra. La médica Chiaki Mukai fue la primera mujer japonesa en viajar al espacio en 1994. La ingeniera y empresaria iranoestadounidense Anousheh Ansari (en inglés) pagó para hacer un viaje a la Estación Espacial Internacional en el año 2006, siendo la primera mujer turista espacial y la primera astronauta de ascendencia iraní.

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