Survivant de l’ère glaciaire et symbole de force et de détermination aux yeux de beaucoup d’Américains, le bison pourrait devenir le mammifère national des États-Unis. Le Congrès propose de l’élever au même rang que le pygargue, depuis longtemps l’emblème du pays.

Le Sénat a approuvé un projet de loi en ce sens le 28 avril, deux jours après son adoption par la Chambre des représentants. Le National Bison Legacy Act est maintenant sur le bureau du président, qui devrait le signer, rapporte la presse.

« Aucune autre espèce animale ne symbolise mieux l’histoire de l’Amérique que cette noble créature », affirme Lacy Clay, représentant du Missouri.

Autrefois, des dizaines de millions de bisons tambourinaient de leurs sabots sur une étendue allant du centre du Canada jusqu’aux Grandes Plaines et au nord du Mexique. Chassés pendant un siècle pour leur cuir, leur population s’est vue réduite à quelques centaines au début du XXe siècle. De nos jours, on dénombre 30 000 bisons à l’état sauvage dans le pays, la plupart vivant dans le parc national de Yellowstone.

Yellowstone est l’unique endroit aux États-Unis où les bisons ont vécu continuellement depuis la préhistoire.

Les Amérindiens et les défenseurs de l’environnement travaillent ensemble pour sensibiliser la population au rôle essentiel que cet animal a joué pour les tribus amérindiennes avant l’arrivée des Européens. En effet, ils le chassaient pour se nourrir, fabriquer des habitations et des vêtements.

Le bison, que certaines tribus appellent « tatanka », est au cœur de nombreuses légendes : certaines racontent que les peuples vivaient sous la surface de la Terre « et que le bison aurait dit “venez vivre ici, nous subviendrons à vos besoins” », explique Jim Stone, du conseil intertribal pour la défense du bison, basé au Dakota du Sud.

Cet article est tiré de communiqués d’Associated Press.

1. En mouvement

Des bisons marchant dans une prairie (National Park Service)
Un troupeau de bisons avec leurs petits dans la vallée de Lamar, dans le parc national de Yellowstone. (National Park Service)

2. À travers des hivers rigoureux

Un bison, avec de la glace et de la neige dans les poils de sa tête (© AP Images)
Un bison, avec de la glace et de la neige dans les poils, au Wyoming. (© AP Images)

3. Les bisons sont de retour

Troupeau de bisons en train de brouter, des montagnes enneigées en arrière-plan (© AP Images)
Depuis la fin des années 1800, le nombre de bisons est passé de 500 à 30 000. (© AP Images)