五千万年以前,一种小小的植物发挥从大气中除去二氧化碳的作用,对地球气候产生了巨大的影响。科学家们正在试图更多地了解绿萍(Azolla)的特性,考虑如何利用这种蕨类植物减少人为的气候变化。

五千万年以前,当绿萍发挥拯救地球的功能时,由于大量温室气体的存在,当时的地球比今天要热得多。北极(North Pole)附近的热带气候条件使得北冰洋(Arctic Ocean)成了一个巨大的热带湖。

Pond surrounded by leafy plants with greenery floating (Judgefloro/Creative Commons)
菲律宾水稻研究所(Philippine Rice Research Institute)的池塘覆盖着绿萍。(Judgefloro/Creative Commons)

由于大气中二氧化碳含量高,绿萍这种蕨类植物生长旺盛,如同一个巨大的垫子覆盖着整个北冰洋。在将近一百万年的时间里,绿萍一批批生长,一批批衰亡,然后沉没到海底,同时把二氧化碳一起带到海底。2004年,人们在一次北极探险期间发现了这种北极绿萍现象

在此期间,大气中的二氧化碳水平下降了近50%,当时的温室气候逐渐演变成目前的地球气候,地球两极都覆盖着永久性的冰层。

绿萍的体积在不到两天之内就可以翻倍。绿萍不需要土壤,可以从空气中吸取所需的所有氮气。有人认为它是一种 可供微生物寄生的“超级有机植物” ,而这些微生物可以将大气中的氮转化为自身的营养品。亚洲的农民很早以前就已将其用作伴侣植物,为稻田提供天然绿色肥料。

为神奇的植物寻找新用途

世界各地的科学家正在寻求解开绿萍的秘密,包括杜克大学(Duke University)的教授凯瑟琳·普莱尔(Kathleen Pryer),她领导着一项众筹试验,对绿萍的基因组进行测定。

在世界的某些地区,绿萍被认为是一种侵入性物种 ,因为它可以快速孳生,从而排挤其他植物并降低水中的氧气水平。

但是绿萍拥有巨大的绿色潜力。绿萍除了吸收碳的能力之外,还会吸收环境污染物,譬如重金属和碳氢化合物 ,对于清洁废水来说,这是大有希望的一个选择。

绿萍除了能减少对能源密集型合成肥料的需求之外,还可以用作牲畜饲料、生物燃料或用作控制蚊子的手段。

一位研究人员说,“这种植物在每一个方面都是如此令人难以置信;如果我们发现这种植物有能力解决任何问题的话,我都不会感到惊讶。”