民意调查长期以来一直是美国政治景观的一部分。这些民意调查可以在距下届选举几个星期、几个月甚至几年之前就帮助竞选人了解选民是怎么想的,并让大家知道谁处于领先地位——或者看起来领先他人。

但民调并非一贯准确。1936年,一家主要民调机构曾错误地预测了在任总统富兰克林·罗斯福(Franklin D. Roosevelt)败选,而托马斯·杜威(Thomas E. Dewey)则在1948年大选之夜相信他已当选总统并安然就寝,直到次日早上才发现他并没有当选。

民意调查的科学基础是健全的。向人数足够多的、具有代表性的公众提出一些措辞严谨的问题,你就可以相当准确地确定普通大众的想法。民调先驱如埃尔莫·洛普(Elmo Roper)、乔治·盖洛普(George Gallup)和路易斯·哈里斯(Louis Harris)都曾相当准确地预测过选举结果。现代的总统候选人也都各自从事成熟的民调运作。

多年以来,政治民意调查在诸如下列问题上为人们提供了洞见:

  • “我们的国家是否在朝着正确的方向发展?”
  •  “在下届大选中,下列每一个问题将如何决定你投票给谁?”当然还有……
  • “如果今天举行选举的话,你会投票给候选人A还是候选人B?”
2005年,纽约州的大学生们在通过电话进行民意调查(© AP Images)

但对于民意调查机构来说,事实证明2016年的竞选活动具有挑战性。其中一个原因是美国人越来越依赖于手机而非传统的座机电话。联邦法律允许自动拨打(“自动留言电话”)座机号码,但禁止自动拨打手机号码。因此拨打手机号码必须人工操作,这样做的结果是速度慢、效率低而且费用更高。

为了削减成本,有些民意调查机构只对很小一部分人口进行抽样,或是过多地拨打座机电话进行采样。这两种策略都可能导致结果有失准确。

一些观察家认为,公民在接受调查时,并非总是如实回答问题,他们不想给出被认为是不受欢迎的回答。

即便如此,各种民调依然是2016年大选新闻报道的一个主要内容。民调是随时了解信息的一种良好途径,但是请记住:只有选举日(Election Day)那一天的民意调查才是最关键的。