人类可以第一次近距离观察冥王星。

美国国家航空航天局(NASA)的新地平线(New Horizons)太空探测器 以高于以往任何太空探测器的速度飞行了近十年,完成了飞越冥王星的任务。

新地平线太空探测器携带了1930年发现冥王星的天文学家克莱尔·汤博(Clyde Tombaugh)的一部份骨灰,此外还有一张记载了400,000个地球人姓名的光盘。这些人参加NASA在新地平线太空探测器升空前发起的“向冥王星发送姓名”的活动。

飞行控制室鼓掌庆贺新地平线太空探测器抵达冥王星。(JHUAPL/NASA)

新地平线太空探测器正向地球传送有关冥王星的重要数据。目前科学家已经有了很多新的发现:

    • 冥王星的直径接近2,400公里,可确认是海王星(Neptune)轨道外已知太阳系天体中最大的一个。以往的数据只属于估算。
    • 相对天体的规模,冥王星的卫星卡戎(Charon)是太阳系最大的卫星。
    • 图像显示以往从未发现的特征,包括广大的心形平原
冥王星敞开胸怀欢迎新地平线太空探测器。 (JHUAPL/NASA)

新地平线太空探测器在进入星球系统以外的柯伊伯带(Kuiper Bel)之际,将遇到冰状团块,有些大如矮行星。据说这些神秘莫测的团块保存了太阳系早期形成阶段的证据。

多年来,科学家曾认为冥王星是太阳系第9大行星。2006年,科学家修改了原来的星球评级,认为冥王星属于矮行星,是柯伊伯带的众多天体之一。