美国历史系列152:宪法号护卫舰

宪法号护卫舰(USS Constitution)是美国海军现存历史最悠久的军舰,也是世界各国依然在役、年龄最长的军舰,军龄222年,昵称“老铁壳”(Old Ironsides),是美国海军的精神象征,每年超过50万民众上船参观并了解海军的历史。

1776年美国独立,1783年独立战争结束,由于经费的关系,所有军舰均退役,直到1797年宪法号下水,在10多年里美国成为一个没有海军的国家。在此期间,由于美国的商船经常受到海盗,尤其是巴巴里海盗(Barbary pirates)的袭击,在托马斯·杰斐逊(Thomas Jefferson)等人的一再要求下,国会多次讨论重建海军的议案,但一直没有进展。

巴巴里海盗也被称为奥斯曼海盗,他们以奥斯曼帝国所属北非的摩洛哥、阿尔及尔、突尼斯、的黎波里等地为据点,不断骚扰袭击来往地中海的美国商船,对美国与欧洲的海上贸易造成重大威胁,在多艘商船被海盗俘获后,国会终于在1794年通过了海军法案(Act to Provide a Naval Armament),授权建造6艘军舰以及向水手支付工资等,该法案为合众国海军的重建打下了基础。宪法号就是在海军法案通过后计划建造的6艘军舰之一(最终只建造了3艘),因此是海军的活见证。

宪法号由约书亚·汉弗莱斯(Joshua Humphreys)设计,在波士顿的造船厂建造。汉弗莱斯是新大陆知名的船舶设计师,他同时还设计了其它5艘军舰,因此被称为海军之父。汉弗莱斯设计的宪法号及其它军舰在当时属于大型军舰,重1576吨,长207英尺(约60多米),船上装备的火炮最多时有60门,1797年服役时有23名军官、273名军人、60名水手。

宪法号服役后,参加了1798年至1800年发生在美国和法国之间的海战“美法短暂冲突”(Quasi-War)、1801年至1805年的第一次巴巴里战争(First Barbary War)以及1812与英国的战争(War of 1812)。在宪法号参加的33次海战中,没有一次败给敌手,保持不败记录。

在1812年战争中,宪法号大显神威,抓获了数艘英国商船、击败了5艘英国军舰,对当时号称海洋霸主的英国海军造成极大震动,在此之前英国根本没有将刚刚成立的美国海军放在眼里,连续5艘军舰败在宪法号手上,对英国皇家海军来说简直就是奇耻大辱;而对独立不久、在1812年战争中输多赢少的美军来说,宪法号的胜利则起到鼓舞士气的作用,宪法号也因此名声大震。

19世纪下半期各种新式动力军舰纷纷下水,以风帆为动力的宪法号显得落伍了,加上年龄老旧,需要不断维修,宪法号于是退出军事行动。1905年海军部长查尔斯·波拿巴(Charles Joseph Bonaparte)建议将宪法号作为训练时的舰靶击沉,波士顿商人摩西·古莱西安(Moses H. Gulesian)获知宪法号将被击沉,于是提议出资一万美元买下宪法号。虽然他的建议没有被接受,但由于舆论的报道,在民众中掀起集资修建保护宪法号的运动。在民众的呼声下,国会于1906年批款10万美元重修宪法号。此后宪法号又经过几次大修,并向公众开放参观直到现在。宪法号与波士顿海港的宪法号博物馆一起,成为民众了解海军历史的活基地。

2014年宪法号庆祝独立日(照片:美国海军)
2014年宪法号庆祝独立日(照片:美国海军)
1947年庆祝宪法号下水150周年纪念邮票(照片:公共领域)
1947年庆祝宪法号下水150周年纪念邮票(照片:公共领域)
1997年宪法号扬帆航行(照片:美国海军)
1997年宪法号扬帆航行(照片:美国海军)