南北战争是美国历史上伤亡人员最多的一场战争,战后不久成立的 “共和国之军”(Grand Army of the Republic)不但起到了维护退伍军人利益的重大作用,同时也深刻影响了政治议程。

南北战争(Civil War)于1861年爆发,1865年结束,历时4年。据《纽约时报》2012年4月2日的一篇报道,在南北战争中阵亡的军人约61.8万人,其中36万为北方军人、25.8万为南方军人,不过,《纽约时报》也表示这个数字很可能被大大低估了。据其他历史学家的估计,阵亡人数很可能超过百万。

南北战争后不久,曾经加入北方联盟担任军医的本杰明·斯蒂芬森(Benjamin F. Stephenson)于1866年4月6日在伊利诺伊州斯的迪凯特(Decatur)发起成立了北方联盟退伍军人组织,当时共有12名成员。这个组织成立后发展迅速,到1866年7月12日召开全州大会时,在伊利诺伊州内已经有39个分支机构,同时该组织的分支机构在毗邻州也如雨后春笋般纷纷出现。1866年11月20日在印第安纳波利斯(Indianapolis)举行了第一次全国性的活动,有10个州和哥伦比亚特区派代表参加。

共和国之军成员在检视北方联盟军旗(照片:美联社)
共和国之军成员在检视北方联盟军旗(照片:美联社)

共和国之军的出现成为内战结束后主要的退伍军人组织,会员人数在1890年达到顶峰,超过41万,约7000个分支机构遍布各地,其规模大小不等,从小镇的不到20个成员到都会区的千余人,几乎所有著名的退伍军人都成为该组织的成员,包括5位参加过内战的总统:尤利西斯·格兰特(Ulysses S. Grant)、拉瑟福德·海斯(Rutherford B. Hayes)、詹姆斯·加菲尔德(James A. Garfield)、威廉·哈里森(William H. Harrison)以及威廉·麦金利(William McKinley)。

共和国之军成立之初主要目的是联络老兵的感情,让退伍军人有一个自己的组织可以互动。随着组织的迅速壮大,共和国之军开始向政府提出各项要求为老兵争取权益及福利,得到老兵的欢迎,人数也不断增长,逐渐成为一个压力团体,在政治生活中扮演了重要的角色。

位于首都华盛顿市内的共和国之军纪念雕像(公共领域)
位于首都华盛顿市内的共和国之军纪念雕像(公共领域)

共和国之军以博爱、慈善和忠诚作为自己组织的三大宗旨,通过定期举行各种会议、聚会来联络成员之间的感情,篝火晚会是其中最受欢迎的活动:老兵们聚在一起,唱着当年的战争歌曲、讲述各自的战时经历,由此吸引了成千上万的成员。共和国之军为了增强成员之间的认同感,还有自己独特的制服以及徽章。到了1880年代,共和国之军成立了自己的附属组织,包括妇女救助军团(Woman’s Relief Corps)、共和国之军女士(Ladies of the Grand Army of the Republic)和内战联盟退伍军人之子(Sons of Union Veterans of the Civil War)。

除了联络感情外,共和国之军还设立了基金,救济有需要的退伍军人及其家属。基金的钱基本用于老兵的医疗、安葬及住房费用,以及购买食品和家庭用品等。共和国之军还积极安排老兵及老兵孤儿住所,到了1890年,共和国之军在16个州建立了士兵之家并在7个州建立了老兵孤儿院,这些住所后来逐步移交给了联邦政府。

共和国之军在成立到解散的近百年中,花费了大量时间募集资金为联盟军人和英雄建造纪念碑、纪念馆、竖立雕像、石碑,还积极活动保护内战遗址、收集相关文物和历史文献,比如旗帜、纪念品、文件、枪支火炮、军服等。

共和国之军在成立之初就大声呼吁为参战黑人老兵争取福利,在促进黑人与白人平权过程中起到了积极的作用。

最后一位去世的南北战争老兵阿尔伯特·伍尔森(照片:美联社)
最后一位去世的南北战争老兵阿尔伯特·伍尔森(照片:美联社)

1868年时任共和国之军总司令的约翰·洛根将军(John A. Logan)要求所有成员在5月30日那一天用鲜花装饰战友墓地,此后这一活动成为每年一度的纪念战友日,这也是现在法定假日“阵亡将士纪念日”(Memorial Day)的由来。

进入20世纪后,随着内战老兵的逐渐去世,共和国之军的成员也不断减少,1956年8月2日最后一位内战老兵阿尔伯特·伍尔森(Albert Henry Woolson)去世,共和国之军也随之退出了历史舞台。