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博主晓路35岁前靠一支笔在学术领域打滚, 发表过论文也出版过著作。 此后转入新闻界, 在报纸、杂志、电台等不同传媒工作。 在美生活十几年, 还是靠一支笔拼搏。博主喜爱中国食品, 也喜欢美式足球, 欲效法前人, 写一部浮生六记:记苦、记乐、记趣、记游、记友、记思。现在开博, 就从美国生活写起, 与读者分享美国经验。 春去夏来, 盘点天下风流人物; 花开花落, 数算世间今是昨非。

房地产税浇灌了谁家的田

在美国,收入税与房地产税是政府收入的重要来源,也是民众应尽的义务。政府的运作,很大程度上靠税收支持。但美国没有全国性的房地产税收制度,联邦政府没有权力向个人收取房地产税,可以说,房地产税与联邦政府没有关系,这与联邦政府有严格的个人收入税制度完全不同。 收取房地产税是地方政府的权力,也是地方政府的主要收入来源。二次大战以前,房地产税在各州政府收入中所占的比例很高,例如1902年为78%,1922年为84%,1942年为81%。二次大战以后,由于各州政府开征收入税及销售税,而将房产税的征收权交给各郡自己管理,所以,从70年代开始,房地产税在州政府收入中所占的比例直线下降,降到2%以下。 由于房地产税是由郡政府征收的,全美各地的房地产税率、房产估值方法也就大不一样。有些地方税率很高,有些地方很低。一般来说,征收个人收入税的州比免征个人收入税的州,房产税的税率要低一些,但也不可一概而论。 以我现在所住的费尔法克斯(Fairfax)郡为例,2010年全郡预计收入为33亿1千万美元,其中房地产税占64%,约21亿美元。房地产税一项,就占了总收入的近三分之二。而2010年的支出预算为33亿3千万,其中用于公立学校的支出为17亿8千万,占总支出的54%,用于公共治安保障的费用为4亿3千万,占总支出的13%。也就是说,支出中三分之二用在了学校、治安、消防等方面。从另一方面说,费尔法克斯的居民,用房地产税支撑了全郡的学校、治安和消防 开支。 费尔法克斯郡的总人口略多于百万。根据全美统计署的资料,2005年费尔法克斯郡有38万7千栋房屋,以此粗略计算,平均每栋房屋约交税5426元。而目前费尔法克斯郡的私人房产税率略高于1%,按此计算,每栋房产的平均价值约在54万美元左右。 在交房产税时,除了税率是重要的因素外,房产的估价也是很重要的。而对于房产的估值,可以有不同的方法,不同的方法估价会有不同的结果,应缴的税也就不同。对于房主来说,当他准备卖房或再次贷款时,总是希望房价的估值越高越好;但当政府要来收税时,则希望估值越低越好。对于政府来说,则不希望房价的估值有大的变动,稳定最重要,这样能保证每年税收的稳定。当然能够稳步升值总是好的,房价升值了,政府的收入就多了。所以,房子估值就成了一种专门的职业和稳定的工作。 有关资料请见下列网站: http://eh.net/encyclopedia/article/fisher.property.tax.history.us http://www.census.gov/statab/ccdb/cc07_tabB7.pdf

网民是互联网自由的最大赢家

希拉里∙克林顿有关互联网自由的讲话,在世界各地引起很大反响。我的同事以最快的速度将讲话全文翻译成中文,目的是使中国网民能够全面了解讲话的基本内容,不必仅仅依靠传媒的断章取义从而获得不正确、不全面的信息。 比如,希拉里∙克林顿在讲话中,不仅提到网上的言论自由,也提到由于网络的发展,信息流通更加快速,从而对人民的生活,经济起到巨大的推动作用。她举例说:"在很多情况下,互联网、手机和其他通讯技术能对经济发展起到绿色革命(Green Revolution)对农业所起的同等作用。现在,小小的投入便能产生巨大效益。世界银行的一项研究显示,在一个典型的发展中国家,手机普及率每增加10%,人均国内生产总值便能增长将近1%。具体而言,如果以印度为例,那将相当于每年近100亿美元。" 希拉里∙克林顿在讲话中将信息的自由流通与现代化联系起来,与消除贫困联系起来。她表示互联网的连通就好比踏上了通往现代化的阶梯:"在这些技术问世的最初几年,许多人以为它们将在世界上的富人和穷人之间划出鸿沟,但那种情况并没有发生。今天共有40亿只手机在使用。手机使用者中有很多是小贩、人力车夫和其他历来缺乏受教育及其他机会的人。信息网络是实现平等的有力手段,我们应共同使用这些技术帮助人们摆脱贫困,不再有匮乏之虞。" 此外,希拉里∙克林顿也提到互联网的发展在监督政府方面能够起到的作用。她说:"假设我想设计一种手机应用软件,让人们能够对包括我国政府在内的各政府部门的责任心和工作效率打分,并能够发现和报告腐败行为,实现这一设想所需的硬件已在几十亿潜在用户的手中,而且所需软件的开发和应用成本较低。" 当然,互联网上的信息自由、言论自由是希拉里∙克林顿讲话的重点,而信息自由、言论自由的最大赢家,并不是美国政府,也不是其他国家的政府,而是网民。不论是美国网民、中国网民还是中东国家网民,都因为信息自由与言论自由处在一个平台上,大家能够享受一样的权利与自由,获得同样的信息,没有东西之分,也没有南北之别,更没有富人穷人男人女人白人黑人的不同。在自由流通的信息面前,人人享有一样的知情权,这才叫真正的平等,真正的和谐。 如果想知道希拉里∙克林顿讲话的全部内容,请点击一下链接: http://www.america.gov/st/democracyhr-chinese/2010/January/20100121212440eaifas0.9105341.html?CP.rss=true

全美房屋购买力指数已达高点

谈到房价,不同地区之间的差距是很大的,所以,将不同地区的房价拿来相比,很多时候是没有可比性的。我有个同学住在印地安那波利斯,来信说他买了一栋19万的房子,有三个多英亩大(约一万三千平方米)的院子及一片树林,很是得意。这个价钱在大华府房价最低的区域,恐怕也只能买到小小的独立屋。那么,是不是说不同地区的房价就毫无可比性呢?非也。在美国,有两个基本的方法可以衡量房价是高了还是低了。这两个基本方法一是房屋购买力指数(affordability index),二是租金与房价之比(rent to price ratio)。 所谓的房屋购买力指数,顾名思义就是指民众的房屋购买力,购买力越高,说明房价相对说不贵,反之亦然。据全美房地产经纪人协会(National Association of Realtors)的统计,2009年4月份的购买力指数达到178.8,这是自从该协会1971年推出该指数以来的最高值,表明全美范围内的房价,经过三年来的大幅度下降,按目前的工资水平及贷款利率,已是相对最便宜的了。难怪有媒体报道说,目前的房价,是美国人一生中难得一遇的机会。按该协会的最新统计,2009年11月份的指数,略微下降到167.7,但还是在历史的高位。与房价泡沫严重的2006年平均106.7及2007年平均 115.8相比,民众购买房屋的能力,惊人地增加了50%以上。有关资料,可以参见该协会的网站:http://www.realtor.org/research/research/housinginx 影响房屋购买力指数的因素不少,比如工资、房价、贷款利息、头款百分比,就业率等,但其中工资收入与房价之比是最重要的因素。2009年11月份全美家庭收入的中间值是60034美元,二手独立屋的中间值是171900美元,也就是说,一个家庭三年的收入,可以买一栋独立屋。一般说来,房价如是年工资收入的三倍到三倍半,则处於合理水平,超过这个标准,房价就过高了,低于这个标准,房价就便宜。 从全美房地产经纪人协会的统计数据中可以看出,美国不同地区的购买力差距很大。该协会将全美分成四个地区,东北部、中西部、南部及西部。从购买力指数看,中西部最高,达到211.8,西部最低,只有126.4,我现在住的弗吉尼亚州算是南部,指数为173.1。从工资收入上看,各地区的区别不大,中西部为61521美元,西部为62058美元。但房价的差距就大了,中西部为139400美元,西部为235000美元。中西部的人,用两年三个月的收入就能买到一栋房,而西部的人,则要用三年零八个月才能买到一栋房。 不论在美国的哪个地区,工资差别不大是特点,因为这个原因,才显示出房价的差别大。试想,如果中西部的收入只有西部的三分之二,那中西部的房屋购买力就会大大缩水,与西部的差距也不会如此大。至於中西部为何收入不低但房价低,可能就要用供求关系来解释了。中西部人口密度低而东西两岸人口密度高,应该是一大原因。至于其它的原因,我想读者可以自己去思考。

你为何喜欢《阿凡达》?

我对科幻类影片一直不太感兴趣,也许我老了。《阿凡达》上映后引起的轰动,使不少同事也津津乐道。据好莱坞网站统计(hollywood.com),截至1月17日,《阿凡达》 的全球票房已超过16亿美元,仅次于《坦泰尼克号》的18.4亿。而从目前的气势看,《阿凡达》很可能超过《坦泰尼克号》 ,成为历史上最卖座的电影。 据华尔街日报报道,《阿凡达》1月4日在中国大陆放映后大受欢迎。到1月17日为止,大陆的总票房已达8100万美元,将轻松摘得中国最卖座影片的桂冠。该片在大陆放映后,吸引众多的观众,尽管票价在60-120人民币之间,还是一票难求。在京沪等大城市,有观众连夜排队买票,黑市票居然可以卖到600元一张。不过由于电影《孔子》将公映,监管部门已急踩刹车,限制《阿凡达》的放映。 但据新浪网、人民网的报道,国家广电总局电影局副局长张宏森对话新浪娱乐时表示,并没有任何迹象表明《阿凡达》会被强制下片。 好莱坞对大陆市场一向十分重视,《阿凡达》在大陆热映,对好莱坞自然是个好消息。对于我来说,我更想知道的是为何大陆观众会如此喜欢《阿凡达》?以下是我通过传媒报道找到的一些理由: 《阿凡达》揭露了开放商和钉子户之间的斗争,最后钉子户取得了胜利,让广大网民舒坦了; 英文《中国日报》专栏作家洪晃写道:“中国对于老民居的强制拆迁,使我们成为地球上唯一能体会纳美人痛苦的人群。” 纳美人的造型很出彩,她们的一举一动都太美了,从她们身上折射出人类女性最美的一面; 正邪两股势力的斗争,邪不压正; 制作很绚烂:电脑特技、3D造型、想象力无懈可击; 影片使人对破坏自然、原生态文明毁灭之类的反思更加深刻。 真是情人眼里出西施,青菜萝卜各有喜好?不知各位读者有何理由?

三位总统携手为海地赈灾出力

美国前总统克林顿以及小布什应奥巴马总统之邀,1月16日共同出席白宫记者会,宣布为海地赈灾募款,并成立克林顿布什海地基金,呼吁美国民众捐助海地。当我在电视上看到这三位总统一起在白宫露面的画面时,就觉得非同寻常。一般来讲,克林顿与奥巴马虽然同属民主党,但他们两人的政治风格完全不同,很少一起出现在公共场合,更不要说小布什与他们的政治立场南辕北辙了。而这三位现任前任总统一起上电视,自然成了大新闻。由此可见,美国人对海地赈灾的重视程度非同一般。事实上,美国目前开展的海地救灾行动是规模空前的海外救灾行动。美国国际开发署 (USAID)署长拉吉夫•沙赫(Rajiv Shah)负责协调安排美国的救灾行动。他说,除了已经指定用于救灾的一亿美元,美国政府还将向海地提供更多援助。 奥巴马在白宫记者会上,对两位前总统欣然接受这项艰巨的任务表示感谢。他说:在巨大的挑战面前“美国人总是能团结在一起。”布什在哥伦比亚电视台(CBS)节目“ 面对全国”(Face the Nation)中表示:“现在是帮助灾民的时候了。”克林顿在美国有线电视新闻网(CNN)上也表示,要全力帮助海地灾民。显示在巨大的自然灾害面前,政治领袖可以抛弃个人成见及政党分歧,携手走到一起。 1月18日,克林顿以联合国海地特使的身份,与女儿切尔西(Chelsea)一起抵达海地首都太子港,实地了解震灾情形。克林顿看到海地灾后惨况极为难过,他表示看到这样的事情发生心都碎了。他向海地民众说:“我要一直为你们服务到老。” 在政府的帮助及克林顿布什联手赈灾行动的推动下,加上舆论的不断报道,美国民间的救灾热情越来越高。美国红十字会(American Red Cross)、乐施会(Oxfam International)、健康伙伴(Partners in Health)等慈善机构也都积极展开救援活动,向民间募捐。 美国总统奥巴马夫人在美国红十字会网站上呼吁民众踊跃捐款。到1月19日为止,光美国红十字会一家,已经募集到一亿一千二百万捐款,数额超过政府的赈灾款。该会开设了手机短信捐款方法,每条短信捐款十元,方便民众援款。短短几天,该项捐款就达到二千二百万美元,而新的捐款正源源涌入。手机用户提供商也表示,他们不会对此类捐款收取短讯费。美国体育娱乐界名人历来是慈善捐款的积极分子,此次也不例外。美国职篮NBA及职业美式足球联盟NFL将各捐一百万美元给联合国儿童基金会(UNICEF)协助海地赈灾。影星球星的捐款报道也随处可见。 在美国的华人也十分关心海地的赈灾行动。海地12日发生强震后慈济美国总会便成立赈灾专案小组,发动全美同步募心募款。慈济会更在全球展开“送爱到海地•全球齐出力”活动,呼吁为海地赈灾重建尽一分心力。纽约华埠也发起“爱心送海地”捐款活动,社区侨团慷慨解囊。 据美国《世界日报》报道,在交友网站脸谱网(Facebook)上,有一位华裔设立自己群组,表示每加入一人他就捐25美分帮助海地,得到网友的积极响应,到17日已有大约20万用户加入。 博主所在的马里兰华人浸信会也呼吁教友捐款给海地灾民并为灾区重建祈祷。大华府地区的许多华人教会也以各种形式开展募捐赈灾活动。 《美国参考》报道了捐款详情,请点击阅读全文。 克林顿布什海地基金的网址是:http://www.clintonbushhaitifund.org/

三万美元收入不多也不少

参加美国国务院教育文化局 "关键语言教师项目"的交换教师,将得到一年三万美元的生活费以及往返美国与中国的机票。 根据全美统计署的调查,2008年美国人的家庭年收入中间值是50303美元,男性全职员工的收入中间值是46367美元,女性全职员工的收入中间值是35745美元。从表面上看,语言交换教师的年生活费三万美元与美国人的收入相比,似乎比较低,但其实不然。由于是交换教师,美国政府除了提供往返机票外,还提供医疗保险,这在美国是很重要的一项福利。 此外,交换教师前往教学的学校,往往很高兴有新教师前来,常常在住宿及交通等各个方面协助前来的外国教师,有些提供当地美国人家庭供教师居住,有些提供价廉物美的公寓。不少学校有生活费分摊计划,帮助支付新教师的租房费用,水电煤气取暖等杂费,也有些学校提供汽车给新教师使用。一般来说,住房在美国人的支出中,大约占收入的近三分之一,超过这个水平,住房支出就超标准了,而低于这个水平,住房支出就比较便宜。如果所在学校能够帮助交换教师解决住房,那三万元的收入,就等于是四万五千元了。再加上医疗保险、往返机票及各种培训费用,每年三万的收入,可以说是达到了中等水平的。如果考虑到汇率及中国教师的实际收入,交换教师项目的收入,还是很有吸引力的。 当然,对于交换教师来说,能到异国他乡教授自己国家的母语,让更多美国人学习中文,体会中国文化的精妙之处,同时也提高自己的英语水平,了解美国文化内涵及观赏美国的旖旎风光、风土人情,也许是更重要的人生体验。

底特律的绿色城市新希望

底特律曾是美国历史上的第四大都市,仅次于洛杉矶、纽约、芝加哥。从面积上来说,大都会底特律的面积比旧金山、波士顿、曼哈顿加在一起还要大。在五十年代,底特律的人口曾达到200万,那是底特律的黄金岁月。福特、通用、克莱斯勒三大汽车公司的总部都在那里,底特律是名副其实的汽车城,也是美国制造业的象征。在汽车公司工作的员工,工资高、福利好,工作稳定,是城市中产阶级的主力。 然而,随着汽车行业的更新换代与大规模重组,底特律的好日子到头了。从70年代开始,底特律 的人口逐渐减少,到2009年,人口减少到不足90万。一个可以容纳200万人口的城市,一旦人口减半,可以想象将会出现什么样的景象:大批住房空置,办公楼、商场、餐馆接连关闭。目前已经没有一家全国性连锁综合食品超市在底特律市内开店,居民买吃的,只能到街头杂货店或到郊外去。由于政府税收减少,市政运作大受影响,警察、消防、清扫等人力不足,街道上杂草丛生、垃圾遍地,强盗小偷出没横行。 随着人口大量迁移及失业率居高不下,受到打击最沉重的是房地产市场。底特律的房屋中间价只有5万元,许多房屋的售价,只要几千美元。曾有一位用七千美元买下一栋老式殖民屋的投资者不敢相信地说,光是这栋房子内的房梁木头,拆下来卖也不止这个价。买一辆经济型汽车的钱就可以在底特律买一栋房。底特律还有3万3千栋民居因为没有人居住,也没有人管理,已成弃屋(abandoned home)。 为了拯救底特律, 许多人开始为底特律的将来出谋划策。其中之一的大胆设想,出自该市一位百万富豪。他计划投资3千万在底特律市内空置的街道、大楼及民居种植绿色食品,将底特律建成一个农场式城市并开发观光产业。财富杂志的报道标题则是:"农业能否拯救底特律?"该计划已得到市政发展部门的支持,底特律如能从一个工业化城市转型成为一个农业化绿色城市,可能对世界各国老式工业城的转型都会是好的示范。愿底特律能浴火重生。

三十万美元可以在哪里买房?

美国的财经杂志一般在2009年年底都会推出新年展望,向读者提供过去一年的回顾及新一年投资理财资讯。深受一般美国中产阶层喜爱的理财杂志Kiplinger在2010年的房市专辑中,根据美国统计署、住房及城市发展部、全美房产经纪人协会、Fiserv Lending Solutions等统计数据,将全美100个大都会区2009年年中的房价作了统计。其中只有23个都会城市的房屋中间价高于30万美元,其余77个都会城市的中间价低于30万美元。也就是说,只要你手上有30万美元,可以在绝大部分城市买到中间价以上的房子。 在中间价高于30万美元的23个都会中,只有5个都会高于40万美元,包括旧金山、Santa Ana、San Jose、Santa Cruz及 Bridgeport。除了Bridgeport 在东部的康涅狄格州之外,其余四个都在西部的加州。加州虽然是此次房市大跌的重灾区,但仍然是全美高房价都会最多的州,加州之富依然可见,俗语说"瘦死的骆驼比马大",加州之谓也。 我所居住的大华盛顿地区的房屋中间价为35万美元,与2008年相比,跌了10%。与五年前相比,跌了1.5%,房价回到了2004年的水平。 在这一百个城市中,旧金山的房价高居榜首,中间价为67万5千,而位居末位的则是底特律,中间价只有5万,旧金山房价比底特律高了13倍还多。可怜底特律,原是美国第四大都会,也是中产阶级的堡垒,想不到汽车产业的转移及衰落,使城市发展一落千丈。财富杂志(Fortune)最新一期报道,为了挽救底特律的城市发展,有投资者提出将底特律的空地及空楼发展成农场的计划,已经得到市政府的支持。下篇博文将介绍该设想。

美国房市泡沫已尽曙光在前

前两篇博文谈到博主在美国买房的经历。从这篇博文起,将把眼光移到美国房市上,谈谈美国的房价、房屋税、保险、房屋经纪人、贷款等有关内容。 从2009年下半年以来,美国房地产市场的下滑势头已开始减弱。衡量房市的三大指标--新屋销售、旧屋销售以及新屋开工数,都呈现回暖信号。在个别地区,开始出现近几年来难得一见的数个甚至十多个买家争抢一栋房子的情况,表明在场外观望的不动产投资者及首次自住房购买者已按捺不住入场的情绪,跃跃欲试。 奥巴马政府上台后,在遏制房市下滑方面下了大功夫,不但由美联储出重手猛压房贷利息,使美国的房贷利息降至历史低点(目前30年房贷固定年息为5%左右),而且政府联手国会通过经济复苏法案,其中重要内容是对2007年购房者给予7500元补助,2008年及2009年4月30日前的首次购房者给予8000元补助,大大刺激民众的购房意愿。目前首次购房补助加上全美房屋中间价已调整到民众可接受的17万5千元范围,回复到2003年的水平,所以,今年房市逐渐恢复生机是可以预期的。 全美知名地产商、川普集团总裁唐纳德•川普(Donald Trump)在去年下半年就表示,目前是投资美国不动产千载难逢的好时机。对于保守或持怀疑态度的投资者及买家来说,美国房市虽然不能说已经见底,但至少已经没有泡沫则是肯定的。许多分析师预计今年下半年房价将逐渐缓慢回升,2011年房市将恢复正常。