从1950年代开始,大国之间的太空竞赛就没有停过,前苏联发射了有史以来第一颗人造卫星,第一个把宇航员送上环绕地球的轨道,接下来最轰动的事件,则是美国的阿波罗登月之旅。时隔半个多世纪,登月再次成为宇航界的热门话题。今天我们就来看看,当年美国的阿波罗宇航员接受过训练的国家纪念园区——月球陨石坑——是个什么样子。

月球陨石坑(Craters of the Moon)位于美国爱达荷州的中部偏南。在爱达荷的州界内,落基山高耸入云,有40多座一万英尺以上的山峰。发源于黄石公园的蛇河,在其境内切割出许多深壑的峡谷,其中的地狱峡深度超过享誉全球的科罗拉多大峡谷,还有落差比尼亚加拉大瀑布还高的肖肖尼瀑布。之所以该州的昵称叫做宝石州,除了那里真的有不少宝石矿藏之外,该州多姿多彩的地形地貌也是一个重要原因。月球陨石坑国家纪念园区和保留地就是蛇河流域的一处珍宝。

地球内部熔岩除了定点喷发形成火山之外,还有的是从地表大面积的许多裂缝涌流而出,形成洪流式的玄武岩地貌和裂谷。在这个面积将近三千平方公里的纪念园区内,就有三处这样的熔岩场,以及状似月球陨石坑的火山锥,还有世界上最深的熔岩裂谷。其他地球上罕见的地貌,例如在熔岩流过时包裹其中的树木烧毁后形成的空洞,千奇百怪的熔岩管等,在那里比比皆是。

在阿波罗登月计划期间,美国宇航局曾经让宇航员到月球陨石坑进行训练,原因就是那里的地貌有些与月球相像,宇航员在那里可以了解他们将要面对的独特的复杂地形。另外一个重要原因就是,宇航员在成功登陆月球的时候,一个重要任务就是需要采集月球土壤和岩石标本。他们在返回的时候,所携带的月球标本重量有严格的限制,不能超过返回舱的承载能力。对于并非地质学家的宇航员来说,熟悉与月球类似的地形,辨认什么样的岩石对于行星起源具有研究价值,是很重要的一课。

美国宇航局曾经安排阿波罗计划的宇航员们到夏威夷、冰岛和月球陨石坑进行考察。1969年8月22日,阿波罗14号的四位备选宇航员艾伦·谢泼德、埃德加·米切尔、乔·恩格尔和尤金·塞尔南就曾经到过月球陨石坑。他们当中的谢泼德是美国第一个进入太空的宇航员,他和米切尔执飞了阿波罗14的登月任务。塞尔南后来是阿波罗17号的宇航员之一,之前是水星计划的成员,曾经创造太空行走的记录,在阿波罗10号任务中,他是指令舱乘员,引导登月舱下降到近月轨道,探索后来登月计划的着陆地点,也是迄今为止人类踏上月球的最后一人。

恩格尔原定是阿波罗计划最后一次飞行的登月舱宇航员之一,但是因为要搭乘一位科学家上月球,将他替换了下来。后来恩格尔进入了航天飞机项目,是第2次和第12次航天飞行的飞行指令长。

1999年,他们当中的米切尔、塞尔南和格尔再次来到月球陨石坑(谢波德在前一年过世),既是纪念他们30年前的地质考察之旅,也参加了该国家纪念园区建立75周年的活动。

月球陨石坑国家纪念园区距离著名的黄石公园不远,从黄石公园的西门到那里不到400公里,开车也就半天的时间。进园门票私家车20美元,冬季12月到4月中旬,园区内的环路封闭,所以进园免费,人们可以停车后踏雪或滑雪进园,周末还有园区管理人员的导览。

月球陨石坑园区内的熔岩流地貌(NPS)
每年都有三四千名在校师生到月球陨石坑园区参观学习(NPS/Dave Clark)
1969年4位宇航员访问月球陨石坑园区时的签名照片(NPS)
1969年宇航员到月球陨石坑学习时,宇航局的地质学家向米切尔(左)和谢波德(中)介绍那里的地形地貌(NPS)