1654年,在美利坚合众国诞生前的100多年以前,有23名塞法迪犹太人(Sephardic Jewish)难民乘船从巴西抵达当时的新阿姆斯特丹(New Amsterdam),也就是今天被叫做纽约(New York)的地方。

他们是在西班牙宗教法庭迫害时期(Spanish Inquisition)受到驱逐而在巴西定居的犹太人的后裔,此时,随着葡萄牙宗教法庭迫害(Portuguese Inquisition)蔓延到巴西,他们决定离开。这些犹太难民在距离相对最近的荷兰殖民地新阿姆斯特丹落脚,从而使北美洲出现了第一个犹太人社群。不过,主要由于同外族人通婚的缘故,这个群体后来消失在更广的人口群中。

福特汉姆大学(Fordham University)教授美国和犹太史的历史学教授丹尼尔·索耶(Daniel Soyer)说,“在这批人到来之前没有犹太人的群体。而这批人也消散了,所以,直到世纪初以前,也就是大约1700年以前,没有一个真正的群体”。

Historical photo of people standing in street (George Grantham Bain Collection/Library of Congress)
大约1910年时在曼哈顿下东区(Manhattan’s Lower East Side)街头欢庆犹太人新年(Rosh Hashanah)的人们。(George Grantham Bain Collection/Library of Congress)

据2019年的《美国犹太年鉴》(American Jewish Year Book)估计,生活在美国的犹太人有700万。其中许多人祖上是中欧和东欧的阿什肯纳兹犹太人(Ashkenazi Jews)和1490年代被西班牙和葡萄牙驱逐的塞法迪犹太人。

此外,还有伊朗、亚洲、拉美和黑人犹太人以及其他族裔和种族的犹太人。

索耶说,“由于有皈依,通婚,领养等情形——尤其近几十年里很多,所以很多犹太人不认同自己是白人,但他们仍然是这个群体的一部分”。

索耶说,大部分美国犹太人是在1870年到1924年间移民美国的以东欧犹太人为主的移民潮的后代。他们当中包括逃离前俄罗斯帝国的犹太人,当时俄国法律在俄罗斯广大地区禁止犹太人,犹太人只能生活在俄罗斯控制的“栅栏区”(Pale of Settlement),范围在今天的乌克兰、白俄罗斯、立陶宛、拉脱维亚、摩尔多瓦以及波兰大部。

1930年代,逃离纳粹德国的犹太人形成了小规模移民潮,他们当中有科学家、艺术家和富于创见的思想家——例如物理学家阿尔伯特·爱因斯坦(Albert Einstein)、作曲家阿诺德·勋伯格(Arnold Schoenberg)和学者汉娜·阿伦特(Hannah Arendt)等。

Man holding book and praying beside black granite wall containing many engraved names (© Alan Diaz/AP Images)
阿诺德· 迈耶(Arnold Meyer)在佛罗里达州迈阿密海滩(Miami Beach, Florida)的纪念墙(Memorial Wall)为死于大屠杀的父母和姐姐祈祷。(© Alan Diaz/AP Images)

在第二次世界大战后,又有一批更小规模的大屠杀幸存者移民到美国,他们当中有些人说意第绪语,有些人来自希腊和巴尔干地区(Balkans)。

另外,还有两波来自苏联的犹太移民潮:一次是在苏联政府允许部分犹太人出国与家人团聚的1970年代,另一次是在苏联解体后的1990年代,当时许多说俄语的犹太人移民到海外,前往首次可以自由奉行自己信仰的地方。在伊朗1979年爆发革命后,越来越多的伊朗犹太人在洛杉矶(Los Angeles)定居。在纽约市的皇后区(Queens)则有着活跃的布哈拉犹太人(Bukharian Jew)社区

Three men dressed in black with beards, long coats, black hats, and side locks in their hair, talking on a New York street (Library of Congress/Carol M. Highsmith)
三位哈西德派犹太人(Hasidic Jews)2018年在纽约市布鲁克林区(Brooklyn)的街头交谈。(Library of Congress/Carol M. Highsmith)

因为有成熟的犹太社区和大量的经济机会,纽约一向是吸引大批犹太移民的地方。1900年时,纽约市拥有全球最大的犹太社区。索耶说,“[纽约]的犹太人比耶路撒冷(Jerusalem)和特拉维夫(Tel Aviv)加起来还多”。犹太人也分布在美国各地。

拜登(Biden)总统在纪念5月犹太美国人传统月(Jewish American Heritage Month)的声明中说,“一代又一代犹太人为摆脱压迫、歧视和迫害和为自己和自己的孩子寻求更好的生活而来到这个国家”。

“这些犹太美国人为他们和他们的家人创造了生活,对我国的公民社会和社区生活发挥了不可或缺的作用,以他们的领导才干和成就为我们国家作出了无比宝贵的贡献”。