美国有多少个“北京”?

前些日子我们简单介绍了美国的山川湖泊是怎样命名的,结果引起读者对美国城镇采用中国和其他国家地名的兴趣。有关答复指出伊利诺伊州有一个地方叫做“北京市”,而且解释了这个“北京市”的来历。

其实美国不止一个地方叫做“北京”。我们搜索一下,就有大约10个城镇名字为Pekin,而Pekin/Peking是北京过去在国际上通用的拼法。如果上到美国地理名称委员会(The U.S. Board on Geographic Names, BGN)网站,就会发现从历史上到今天,用过和仍然在用北京做地地理名称的不下二三十个,把那些已经改名的以及河流矿山等地名去掉,还有十四五个北京市、北京镇或北京村。

美国的各个“北京”命名的时间,多数都在十九世纪初期到中后期,美国正处于开疆拓土的过程。人们除了以祖先的地方、家族的姓氏或者地形物产等给定居地起名字之外,也常常会用一些知名的国际地标命名自己的家园。

那时候传教士和探险家带回来有限的中国信息,还有修建横贯铁路时来到新大陆的中国劳工,也让美国人接触到那个古老神秘的民族。广东、北京等就是他们所知道的有限几个中国地名,尤其是北京,据说那是东方文明的圣地,人们把它叫做“天体之城”(Celestial City),或者是“皇城”(Imperial City)。所以,就有一些人以北京作为他们家园的地名。

另外,如果我们查一下这些美国“北京”的纬度,除了北达科他州的“北京”纬度偏高(北纬47度多)、北卡罗来纳州的“北京”纬度偏低(北纬35度左右)之外,其他的地方大都位于北纬38/39度到41/42度,和中国首都北京市的纬度差不多(北京市区的纬度为北纬39.9度)。这也可能是一些美国“北京”市镇取名的原因之一。

美国人口最多的“北京市”,是伊利诺伊州的“北京”。2010年12月,伊利诺伊州“北京市”《北京时报》(Pekin Daily Times)有一篇专门谈该地地名的文章。文章说,当时(1830年左右)在建城测绘的时候,最早的居民之一、克伦威尔少校(Major Nathan Cromwell)的太太伊莉莎(Eliza)是把那里起名为“北京”的人,说原因是希望他们所定居的地方将来也像北京一样,成为一个伟大的都会。但是因为没有确凿的文字记录,人们也不排除伊莉莎认为北京与她的家乡在地球的两端,所以才建议这个地名。我在大学的一个朋友,就出生在伊利诺伊州的“北京”。据他说,当时取名的时候,因为地理知识不好,误认为从他们那里垂直钻一个足够深的井,就可以一直抵达中国的北京!

位于马里兰州西北角的北京(Nikep/Pekin)镇,那里与这条公里平行的还有一条街道,至今仍然叫做北京路(Pekin Street)(取自谷歌地图,Famartin拍摄)

另外要提一下,就是马里兰州的北京。该地的拼音是Nikep,把Pekin倒过来了,人们都不大清楚为什么。为此,华盛顿邮报的一个作者专门调查了一番。那是一个山区的小镇,人口刚刚超过100人,原来有一个(煤)矿山,旁边还有一个稍微大一点的莫斯科镇。作者采访了当地历史协会,刚好遇到一位八十多岁的母亲来自“北京镇”的人。在第一次世界大战前后,美国还没有实行邮编制度,美国有那么多的地方叫做Pekin,他们那个小小的地方,信件常常给寄到了更加知名的“北京”,所以不得不改名为Nikep。但是那里以及附近的居民,还是习惯把当地叫做“北京”。

我们把这些美国的“北京”标注在地图上,按照经度的次序,驾车从东边的纽约州开始,一直走到北达科他州的北京,大约是三千英里(差一点不到五千公里)的路程,要走两个整天还多。

如果要走遍美国的“北京”,这里显示的是开车路线图(Jianan根据谷歌地图制作)