神秘的黑洞第一次显露真容

长期以来,人们对于黑洞这类高密度天体的所有认识仅停留在理论和想象的层次。

现在,国际合作的“事件视界望远镜计划”(Event Horizon Telescope)成功拍摄了一个超大质量黑洞的图像。

这个黑洞位于处女座(Virgo constellation)M87星系(Messier 87)中心,阴影呈圆形,四周有炫目的光圈,被称为事件视界(event horizon)。一旦物质被强大的引力吸入黑洞,就无法逃逸,甚至光也不例外。

研究团队

事件视界望远镜计划由哈佛大学-史密森尼天体物理中心(Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)的项目创始人和主持人谢泼德·多尔曼(Sheperd Doeleman )为首。他说,第一次捕捉到超级质量黑洞图像是200多名研究人员共同创造的非凡的科学成就。

研究团队的成员中有一名麻省理工学院(Massachusetts Institute of Technology)的毕业生凯蒂·博曼(Katie Bouman)。她参加了开发算法的工作,用于汇集数据并验证最后图像的精确度。

事件视界望远镜计划自启动20多年来获得国家科学基金会(National Science Foundation)2,800万美元的经费。

美国国家航空航天局(NASA)也发挥了关键的作用,使以前认为不可能的事情成为看得见的现实。NASA的几艘航天飞船为研究和多年的观测打下了基础。

该计划的国际伙伴机构来自包括荷兰、日本和智利等世界各地。

射电望远镜

事件视界望远镜阵列由分布在4大洲6座高山上的8台射电望远镜进行天文观测,共同构成了等效口径相当于地球直径量级的虚拟阵列,因为没有一台射电望远镜的口径、灵敏度和分辨率可以单独拍摄距地球5,500万光年,质量相当于太阳65亿倍的黑洞。

事件视界望远镜阵列的威力十分强大,如果从巴黎(Paris)街旁的咖啡馆拍摄纽约(New York)的一份报纸,清晰度足以供人阅读。

这些射电望远镜分布在地球的某些偏远地区,例如夏威夷(Hawaii)和墨西哥的火山地区、亚利桑那州(Arizona)高山和西班牙内华达山脉(Sierra Nevada)、智利的阿塔卡马沙漠(Atacama Desert)和南极洲(Antarctica)。

博曼告诉国家公共广播电台(NPR)说,“如同所有伟大的发现一样,这仅仅是一个开端。“