美国宪法第三章规定了司法权构成的轮廓,即设置一个最高法院,国会还可以根据需要设置下级法院,但是宪法并没有规定最高法院大法官的人数。因此,在美国宪政的早期,大法官的人数有过多达6次变动,最少时只有5人,最多时高达10名大法官,最后形成9位大法官的格局,从1869年一直保持到今天。

美国第一届国会的第一阶段会议,是从1789年3月4日到9月29日在纽约召开的。会议的重要议题包括订立关税,建立海关,设立了主管外交事务的国务院、执掌军事的战争部以及财政部,还有一项重要任务,就是依据宪法建立最高法院和司法系统。最后的这项任务,即司法体制的构成和赋予的职能,参众两院从6月到9月经过两轮交锋,于9月21日众议院接受了参议院的修订版本,9月24日经华盛顿总统签字生效。

1789年的法律规定最高法院由6名法官组成,其中一人为首席大法官。还规定只要有四人出席,就可以审理案件。华盛顿在宪法生效后不到一个月,即任命来自纽约的著名联邦党人约翰·杰伊(John Jay)担任首席大法官。到第二年5月,来自北卡州的詹姆斯·艾瑞德尔(James Iredell)宣誓就职第5名协理大法官,美国最高法院第一届法庭,即杰伊法庭组建完毕。建国初期,因为最高法院只专注于州际权益纠纷,所以审理的案件不多。到1795年杰伊辞任,他只参与审理了四件官司。

第二任总统约翰·亚当斯只做了4年,在1800年大选时,输给了时任副总统杰斐逊。亚当斯是来自马萨诸塞州的联邦党人,杰斐逊则是来自弗吉尼亚州的民主-共和党人。亚当斯与即将失去国会多数席位的联邦党人联手,在1801年年初通过了新的《司法法案》,将最高法院大法官的人数从6人减为5人,同时裁撤了现有的巡回法院,建立了六个新的巡回法院,设立了新巡回法院16个法官的职位,并且赶在自己下台、杰斐逊上任之前,将那16个终身职位的法官全部任命完毕。

杰斐逊就职之后,立马就联合掌握国会多数的民主-共和党人,将最高法院大法官的数目恢复为6人。到1807年,杰斐逊与国会再次立法,设置了一个新的联邦巡回法院,并将最高法院大法官的人数也相应地增加为7人。

1829年,安德鲁·杰克逊担任了总统。在他任职的后期,国会再增加了两个巡回法院,杰克逊因此就多任命了两个大法官,最高法院由9人组成。

到了南北战争时期,国会一度在1863年立法再增加一个巡回法院,因此有很短一段时间,美国最高法院有10位大法官。南北战争结束之后,1866年国会立法将最高法院大法官人数减为7人,但是这只维持了三年,到1869年,参议员莱曼·特朗布尔(Lyman Trumbull)提出的法案得以通过,将最高法院大法官人数维持为9人,有6位法官出庭就符合审理案件的法官人数。从那之后,国会修法增减大法官人数的情况就再也没有发生过。

后来只有一次没有成功的尝试,那是在小罗斯福担任总统的时候。1933年罗斯福百日新政期间国会通过了一项极具争议的重要法案,即《国家工业复兴法》(National Industrial Recovery Act),据此设立了公共工程管理局和国家复兴管理局,试图以行政权力结束无规的行业竞争,产业界要通过谈判制订行规,前提是要提高工人工资,还要得到复兴管理局的批准。但是在1935年,最高法院在谢克特家禽公司诉美国一案中,一致裁决《国家工业复兴法》的诸多条款违宪,对罗斯福新政是一大打击。

1937年罗斯福再度当选总统,3月份他在一次著名的“炉边谈话”中,呼吁民众支持他增加最高法院法官人数的想法,表示他并非对法院不满,而是希望使法院恢复到它在宪政体制中应有的历史地位,而不是拘泥于陋习陈规。但是不久之后,随着最高法院大法官位置不断出现空缺,新的任命加上法庭判决倾向性的转变,罗斯福增加大法官人数的诉求变得不那么重要了:从1937年到1943年,罗斯福一共有9次机会任命新的大法官,加上1941年任命斯通为首席大法官,使得他成为美国历史上任命最高法院大法官人数最多的总统。