美国人文历史及建筑(27):爱迪生实验室,现代美国诞生之地

爱迪生对人类社会所做的贡献,可以说怎么评价都不为过。世界上凡是受过基础教育的,都知道对近现代科学技术贡献极大的三个伟人:牛顿、爱迪生和爱因斯坦。其中爱迪生严格来说只是一个发明家,但是他的主要发明造福世界各地的人们,从一百年前工业革命浪潮席卷西方世界,直至全球化和信息时代的今天,他那些轰动世界的发明和创新的思维仍然具有现实意义。

爱迪生出身于一个极普通的家庭,而且小时候得过猩红热引起中耳炎,导致听力受损(据其自述,他的听力障碍还来自在火车上当报童时,因为自制火药出事,被列车员掌嘴所致;亦或是如其晚年所说,是由于一个列车员提着他的耳朵把他拽上火车导致的)。

爱迪生喜欢奇思异想,例如最流行的说法是,他曾经企图模仿母鸡,将鸡蛋窝在自己身下以孵出小鸡。因为听力问题和不受老师待见,爱迪生只上了几个月小学,当过教师的母亲就让他退学,自己教小爱迪生学习。爱迪生最喜欢的书本,一是哈佛毕业的圣公会牧师帕克编写的自然哲学教科书,再就是库珀学院的课本。帕克是哈佛大学毕业生,而库珀则只上过一年小学,但是后来成为著名发明家和企业家。

爱迪生后来走的就是库珀的路子:发明专利,建立实验室,创办相关企业。他从12岁做报童就自己办小报,15岁开始涉足电报行业,曾经在西联(至今仍然以电汇为其主业)做电报员,1869年22岁的时候申请了他的第一个专利电子投票器,但是未被国会采纳用来记录议员的表决。后来他到纽约,改进了股票行情记录仪,被纽约证券交易所采用,从1871到1874年卖了5000台。爱迪生用赚的这笔钱到新泽西的门洛帕克开设了他著名的实验室。再后来纽交所干脆买断了爱迪生的专利,自己生产这种记录仪,卖给那些订阅其股票行情的证券商(一个小插曲:当年证交所交易员发现,在全市大规模集会游行时,从窗户向游行队伍扔那些用过的股票打印纸带很受欢迎,开创了后来流行世界的盛大彩带游行。)

爱迪生拥有超过1000项发明专利,在世时是世界上拥有专利最多的发明家。其中最令人称道的是留声机、耐久实用的白炽灯泡和电影摄影机等,它们今天仍然被广泛使用,有的虽然改头换面,采用了更新的技术和材料,但是仍然遵循爱迪生开创的基本思路。爱迪生不但醉心于发明创造,而且开设以创新为目的的实验室。他还采用集约化流水线的方式大规模地制造成品,因此与现代化汽车制造的先驱福特成为知交。

艾森豪威尔总统在1956年将爱迪生的发明实验室和邻近的故居设立为国家纪念园区,1962年此地更名为国家历史遗址,2009年再度更名为国家历史公园。

爱迪生国家历史公园位于新泽西州的一个小镇,叫做西奥兰治(West Orange)。该地距纽约市不远,从纽约往西过哈德逊河,再沿着280号高速开车大约15英里就是西奥兰治。那里有爱迪生的实验室和故居,参观注意事项如下:

实验室:周三至周日开放,时间上午10时至下午4时
爱迪生宅邸:周五至周日开放,参观人数有限且不可预订,导览时间不定
参观门票:16周岁以上每人15美元,7日内有效;不到16周岁免费。
语音导览:每台每日5美元,可选择标准版或家庭版,外语导览有德语、西班牙语和日语

通往爱迪生实验室的入口大门(国家公园管理局网站,下同)
通往爱迪生实验室的入口大门(国家公园管理局网站,下同)
爱迪生故居
爱迪生故居
爱迪生实验室一楼整修前的机工间
爱迪生实验室一楼整修前的机工间
经过整新的机工间
经过整新的机工间
整修前的精加工车间
整修前的精加工车间
爱迪生实验室三楼的音乐室
爱迪生实验室三楼的音乐室
在爱迪生实验室工厂规模生产蓄电池
在爱迪生实验室工厂规模生产蓄电池
爱迪生实验室员工正在对蓄电池进行检测
爱迪生实验室员工正在对蓄电池进行检测