疫苗有助于控制甚至根除很多致命的疾病,例如小儿麻痹症和天花等。目前, COVID-19冠状病毒症在全世界范围内导致200多万人患病。为预防病毒感染研发疫苗的工作正在展开。

现在,科学家们正在与时间赛跑,在美国为减少全世界传染性疾病死亡率进行长期努力的基础上,力求尽快研发能够控制这种疾病的疫苗。

以前小儿麻痹症每年可导致成千上万儿童的行动障碍。后来,美国医生、医药研究员和病毒学专家喬納斯·沙克(Jonas Salk)于1955年发现了可以预防病毒感染的疫苗。据美国疾病控制与预防中心(U.S. Centers for Disease Control and Prevention)提供的资料,小儿麻痹症疫苗几乎根除了全球的小儿麻痹症,1988至2013年病例减少了99%。

据估计,以前麻疹每年导致全世界260万人丧生。美国生物医药科学家、诺贝尔奖(Nobel)获得者约翰·恩德斯(John Enders)于1963年研制成麻疹疫苗。如今麻疹病例已大大减少。据美国疾病控制与预防中心说,2018年麻疹在全球导致约142,000人死亡。

现在,美国的发明者正站在研发抗COVID-19疫苗的第一线。据已发表的报道,在3种已开始人体试验的潜在疫苗中,有2种疫苗由美国研究人员进行研制。

据美联社(Associated Press)报道,有关方面正在探索现有的疫苗,例如小儿麻痹症疫苗等,能否促进人体的免疫能力,从而在抗COVID-19疫苗问世前发挥挽救生命的作用。马里兰大学医学院(University of Maryland School of Medicine)的科学家也参加了这项研究。

美国的研究人员还在研发抗击其他多种疾病的方法。

中东呼吸综合征(Middle East Respiratory Syndrome)

Camels sitting on ground (© Hiro Komae/AP Images)
科学家们从单峰骆驼身上发现了中东呼吸综合症的病毒抗原,向研制疫苗迈进了一步。 (© Hiro Komae/AP Images)

2012年,中东呼吸综合征的病毒最初在阿拉伯半岛(Arabian Peninsula)的人体上出现, 2014年传播到美国。科学家们已经了解MERS-CoV中东呼吸综合征病毒如何导致人体患病,现已开始研制潜在的疫苗。

据国家过敏症和传染病研究所(National Institute of Allergy and Infectious Diseases)的消息,有一种潜在的抗COVID-19疫苗已很快进入临床试验,因为这种疫苗原来为抗击中东呼吸综合症设计,现在对疫苗进行修改后投入试验。

埃博拉(Ebola)

Health care worker injecting person in arm (© Pamela Tulizo/AFP/Getty Images)
医务人员为尚—賈克·穆延貝—坦方(Jean-Jacques Muyembe Tamfum)医生注射埃博拉疫苗。2019年11月摄于刚果民主共和国哥马(Goma)。(© Pamela Tulizo/AFP/Getty Images)

埃博拉病毒通过人体的体液传染,可导致发热、内脏出血和死亡。埃博拉疫情基本上发生在非洲,最近的疫情发生在刚果民主共和国,自2018年来已有2,100人患病身亡。

最近美国和欧洲监管机构批准了美国默克(Merck)制药公司生产的抗埃博拉疫苗。自2018年8月最近一次的埃博拉疫情开始爆发以来,美国始终是为抗击埃博拉疫情提供捐助最多的国家

寨卡(Zika)

Closeup of mosquito feeding on human (© James Gathany/CDC/AP Images)
埃及斑纹(Aedes aegypti)可传播寨卡、基孔肯(chikungunya )和登革热等疾病。(© James Gathany/CDC/AP Images)

寨卡病毒基本上通过蚊虫传播,2015年至2016年间导致西半球数千名婴儿出现先天缺陷。

美国国防部(U.S. Defense Department)的沃尔特·里德陆军研究所(Walter Reed Army Institute of Research)为研制寨卡疫苗迅速取得进展,从2016 年下半年开始进行有可能治愈这种疾病的临床试验。

国家过敏症和传染病研究所(NIAID)科学家研制的实验性疫苗于2017年3月开始临床试验。

疟疾(Malaria)

Person vaccinating child held in mother's arms (© Joseph Oduor/AP Images)
肯尼亚荷马湾县(Homa Bay County)的医务人员为儿童注射疟疾疫苗。摄于2019年9月。 (© Joseph Oduor/AP Images

疟疾是另一种蚊虫传播的疾病,对32亿人口构成威胁,占全世界总人口的一半。以前这种疾病每年在非洲导致700,000人丧生。2005年, 乔治· W.布什(George W. Bush)总统发起美国总统抗击疟疾行动计划(U.S. President’s Malaria Initiative)。2017年,因患疟疾死亡的人口下降到每年约300,000 人,减少了一半以上。

国防部与民营公司合作,共同研发有潜力的各种疟疾疫苗,最近已对候选疫苗进行了试验。

结核病(Tuberculosis)

1947 photo of man in laboratory filling vial (© AP Images)
科学家在研制新疫苗的同时还重新考虑预防结核病和小儿麻痹症的疫苗是否能够用于抗击COVID-19。 (© AP Images)

结核菌可对人体的肺脏进行攻击。受感染者在打喷嚏或咳嗽的时候,细菌会被释放进入空气,产生人传人的现象。结核病每年导致150万人死亡,已超过艾滋病的死亡率,成为全世界主要的致命传染病

目前的一种疫苗效果有限。因此国家过敏症和传染病研究所为研发疫苗和治疗方法提供资金。一些潜在的疫苗已经在动物试验中获得成功,目前正在进行临床试验。2019年,美国食品和药物管理局(U.S. Food and Drug Administration)仅批准了40多年来第三个抗结核的药物,为原来被认为无法治疗的患者带来了福音。