美国人为什么喜欢棒球

2019年10月30日,北美职业棒球联盟决赛落下帷幕,华盛顿国民队(Washington Nationals)七战四胜击败休斯顿太空人队(Houston Astros),夺得世界大赛冠军。国民队从休斯顿班师回府后,于周六在华盛顿举行胜利大游行,周一又应邀前往白宫,受到特朗普总统的欢迎。

华盛顿国民队夺冠后举行胜利大游行(图片由W. Xue提供)
华盛顿国民队夺冠后举行胜利大游行(图片由W. Xue提供)

华盛顿国民队原来是加拿大蒙特利尔的博览会队,2005年才迁址到美国首都。这次华盛顿国民队创造了许多历史:不仅是该队创建以来第一次夺冠,也是以华盛顿为主场的棒球队暌违近一个世纪再次夺冠(上次还是1924年)。它也是职棒联盟首次以外卡名份进入季后赛而夺冠的队伍。还有这次冠军争夺战的七场比赛,前两场在休士顿,中间三场在华盛顿,最后两场再移师休斯顿,全部是客队取胜,在棒球联盟乃至各大职业联盟历史上都是首次。

北美职业棒球联盟的正式名称是“棒球大联盟”(Major League Baseball)。它由国家联盟(National League)和美国联盟(American League)组成,目前各有15支球队,其中29支都在美国,只有多伦多蓝鸟队在加拿大。棒球究其本源,应该是英国的绕圈球(Rounders),但是经过美国人的创造性改良,成为美国人喜爱的运动项目,它的美国(北美)比赛也是世界最高水平的赛事。因为如此,美国的职棒决赛也被称为“世界大赛”(world Series)。

国民队球员本赛季爆红的鲨鱼宝宝(Baby Shark)手势舞。(via GIPHY)
国民队球员本赛季爆红的鲨鱼宝宝(Baby Shark)手势舞。(via GIPHY)

尽管近年来篮球和美式足球的风头有超过棒球的趋势,但棒球在美国仍然是最受欢迎的体育运动之一。许多体育运动分析人士归纳出棒球在美国之所以流行的原因,主要有以下几个方面。

首先,打棒球不像美式足球或篮球,对球员的身高体重等条件有那么严格的要求。很少听说哪个棒球选手身高两米、或是体重两百五十磅的。还有,篮球和美式足球的明星球员现在主要来自非裔美国人,而冰球和网球等运动项目又是以白人占多数,相比之下,棒球不但像是代表了美国,运动员包括了各个族裔,甚至来自南美、日本和台湾等地,真正是一个民族的大熔炉。

棒球的职业联赛常规赛每年从三月底四月初开始,要一直打到九月底十月初,因为职棒联盟的30支球队,每队常规赛要打162场,总计2,430场。接着是季后赛争夺总决赛资格直至冠军赛,要到10月底甚至11月初才能结束。所以球迷们一年大多数时间都有球可看。而美国其他大热的运动项目每年的赛季都不长,常规赛美式足球每队只有16场比赛,篮球和冰球也只有82场。

棒球在美国还是男女老少都可以参与的运动,不用说知名的少棒联盟,女孩子也有类似的垒球。孩子们比赛的日子也是一家老小的节日。还有就是棒球的比赛场地,它们不像篮球和美式足球场那样千篇一律,而是各具特色,不但大小规模不同,而且外场形状各异,有的还别出心裁附带可以观赛的酒店,甚至在场边设有大型冲浪浴缸!像这次冠军赛最终败北的太空人队,主场建在休士顿的老联合火车站,场外还有一条800英尺长的轨道和可以运行的火车。每当主队击出全垒打或是终场取胜的时候,装满橘子的火车就会汽笛长鸣跑上一圈。

彩车上向人群挥手的球员是获选世界大赛最有价值球员(MVP)的“天才小史”(Stephen Strasburg,中)(图片由W. Xue提供)
彩车上向人群挥手的球员是获选世界大赛最有价值球员(MVP)的“天才小史”(Stephen Strasburg,中)(图片由W. Xue提供)

以上种种原因使得棒球近两百年来在美国长盛不衰,而且在世界上也有相当的影响,一度还列为奥运项目。中国大陆直到1950年代,还有不少中学和大学有棒(垒)球队和球场。改开之后棒球重新起步,还从台湾和东亚其他地区引进了一些球员,不知道今后会不会像篮球一样流行开来。